Saksalainen kirjasto perustettiin 1800-luvulla yksityishenkilöiden aloitteesta. Vuodesta 1955 kirjastoa ylläpitää Saksalainen kirjastoyhdistys.

Kirjasto on avoin kaikille ja tarjoaa noin 40 000 saksankielistä kirjaa, jotka ovat hakuteoksia lukuun ottamatta lainattavissa. Lainaaminen on maksutonta ja pääkaupunkiseudun ulkopuolelle myös kaukolaina on mahdollista. Kirjaston palveluja käyttävät mm. korkeakoulujen opettajat ja opiskelijat, tutkijat, toimittajat ja kääntäjät sekä julkiset laitokset, tietysti myös kaiken ikäiset "lukutoukat".

Kirjasto tarjoaa myös opastuksia eri kohderyhmille sekä kirjallisuus- ym. tapahtumia. Vuodesta 1991 Saksalainen kirjasto on ollut Saksankielisten maiden kirjallisuuskeskus ja 2008 kirjasto liitettiin Itävalta-kirjastojen portaaliin. Vuonna 2007 kirjaston työ palkittiin Kulturpreis Deutsche Sprachella.

Saksalainen kirjasto on vuodesta 1967 lähtien julkaissut vuosikirjaa ”Jahrbuch für finnisch-deutsche Literaturbeziehungen”, jonka päätehtävä on toimia välittäjänä suomalaisen ja saksankielisen kirjallisuuden kesken. Suomalaisen nykykirjallisuuden ensikäännös-ten ja kirjallisuustieteellisten artikkelien lisäksi julkaistaan aineistoa muiltakin humanististen tieteiden aloilta.